MUNDIAL RUSIA 2018- TODOS LOS PERFILES

SELECCION POR SELECCION Y GRUPO POR GRUPO

Este es el informe del sitio "LA NACION" sobre el perfirl de cada seleccion grupo por grupo



GRUPO "A":

RUSIA



Rusia, una anfitriona bajo sospecha

Pocas veces una anfitriona estuvo tan bajo sospecha antes de comenzar un Mundial, pero esa es la realidad de una Rusia sumida en la oscuridad futbolística durante décadas y que afrontará el torneo que organiza como un intento de atisbar un oasis.

La "Sbornaya" cayó en la fase de grupos del Mundial en sus últimas tres participaciones (1994, 2002 y 2014), otro dato que tampoco invita al optimismo. Porque es una realidad que Rusia tuvo una mejor generación que la actual en alguno de los Mundiales anteriormente citados. También se despidió en la ronda inicial de 1990, aunque entonces competía como la Unión Soviética.
Preparando su Mundial, la federación rusa lo intentó con todo tipo de seleccionadores posibles. Entre 2006 y 2010 tuvo al holandés Guus Hiddink y le sucedió su compatriota Dick Advocaat durante dos años. En 2012, y durante tres años, llenó de millones la cartera del italiano Fabio Capello, de nuevo sin resultados. Leonid Slutski fue la vuelta a los entrenadores rusos y de nuevo un fracaso. Dimitió tras el desastre de la Eurocopa y el nuevo jefe es Stanislav Cherchesov.
"Hemos trabajado en nuestra mentalidad, nos hemos convertido en un equipo", destacó Cherchesov en entrevista con dpa. "Hemos avanzado en un recambio generacional, pero sin realizar una revolución".
Estas palabras ofrecen una buena muestra de lo que es su ideario: quiere un bloque unido, competitivo y bien preparado. No está su selección para exquisiteces, una Rusia que tiene como referentes al arquero Igor Akinfeev y a los atacantes Fiodor Smolov y Artem Dzyuba.
El grupo del Mundial es asequible y sólo Uruguay parece claramente superior a sus adversarios. Previsiblemente, Rusia se jugará la segunda posición ante Egipto, mientras a Arabia Saudita se le conceden pocas opciones. Una oportunidad de que Rusia recupere parte del orgullo futbolístico perdido.
LA ESTRELLA: A sus 28 años, Fiodor Smolov es el recuerdo de lo que fue la vieja Rusia: un delantero frío que es capaz de lo mejor y lo peor. Actualmente juega en el Krasnodar y desarrolló toda su carrera profesional en su país salvo una efímera aventura, en 2010, en el Feyenoord holandés.
EL SELECCIONADOR: "¿Presión? Eso es sólo un término médico". Es la frase que mejor define la personalidad del seleccionador ruso. Stanislav Cherchesov, de 54 años, es conocido como "el Capello ruso" y ello explica perfectamente qué tipo de entrenador es: metódico, disciplinado y exigente.
MEJORES RESULTADOS: Cuarta en el Mundial de 1966, jugando como la Unión Soviética.
¿ SABÍA QUE... Rusia finalizó en la tercera posición de su grupo en los últimos tres Mundiales en los que participó?

ARABIA SAUDITA

Pizzi diseña un plan de emergencia para Arabia Saudita
El Mundial de Rusia marcará la quinta participación de Arabia Saudita en una fase final después de Estados Unidos 1994, Francia 1998, Corea/Japón 2002 y Alemania 2006. Doce años después regresa de la mano del técnico argentino Juan Antonio Pizzi, dentro de un grupo que le ofrece pequeñas posibilidades.
Consiguió la clasificación al finalizar segunda de su grupo asiático con Bert van Marwijk en el banco, pero el holandés renunció a seguir al no alcanzar un acuerdo de renovación. Luego llegó el argentino Edgardo Bauza, pero unos pocos malos resultados provocaron su destitución y la federación anunció finalmente en noviembre que Pizzi sería el elegido para preparar al equipo nacional en su viaje a Rusia.
Fue todo un concurso de entrenadores en apenas un año y ahora Pizzi tiene que trabajar en un tiempo récord para proponer una selección que pueda competir con dignidad en el Mundial. El objetivo es emular su Mundial de 1994, cuando superó la fase de grupos de la mano de futbolistas de su Liga local.
El trío compuesto por Osama Hawsawi, Mohammed Al-Sahlawi y Taisir Al-Jassim será la referencia de un equipo que intentará pelear por dar la sorpresa. Uruguay es clara favorita en el Grupo A por delante de Egipto y Rusia, mientras Arabia Saudita aparece en las apuestas como probable cuarta de grupo. Pero nada es imposible.
"Me gusta la coherencia que tienen los jugadores. Esto es algo que quedó muy claro, tanto en los entrenamientos como en los partidos. Espero que podamos continuar con la misma pasión", resume un ilusionado Pizzi.
El argentino tenía el Mundial de Rusia marcado en rojo en el calendario. Tras tomar en 2016 el testigo de Jorge Sampaoli en la selección chilena, Pizzi condujo a los sudamericanos al título en la Copa América Centenario y después disputó la Copa Confederaciones en 2017. Su Chile era una selección temida en todo el mundo. Sin embargo, tres derrotas en las cuatro últimas jornadas de las Eliminatorias sudamericanas le dejaron fuera de Rusia. Chile no estará, pero Pizzi sí. Y en el partido inaugural.
LA ESTRELLA: A sus 31 años, Mohammed Al-Sahlawi ha sorprendido a todos al revelarse como un goleador demoledor en la fase de clasificación. De hecho, junto al polaco Robert Lewandowski y Ahmed Khalil, de Emiratos Árabes Unidos, el jugador del Al-Nassr fue el máximo goleador de las clasificatorias con 16 tantos.
EL SELECCIONADOR: Después de un baile de entrenadores, le tocó a Juan Antonio Pizzi dirigir a Arabia Saudita. A pesar de ser una selección pequeña, sus dirigentes son muy exigentes y el reto del técnico argentino es mostrarse suficientemente competitivos en el Mundial y, quizá, dar alguna pequeña sorpresa si se pone a tiro.
MEJORES RESULTADOS: Octavos de final en el Mundial de 1994.
¿ SABÍA QUE... Arabia Saudita fue cuarta de grupo en los tres últimos Mundiales en los que participó?

EGIPTO

El "Faraón" Salah y el libro de Cúper

Los "Faraones" egipcios regresan a la cita mundial tras 28 años de ausencia después de disputar las dos ediciones organizadas por Italia (1934 y 1990). Y en Rusia tienen una oportunidad de oro.
El técnico argentino Héctor Cúper fue uno de los principales artífices del regreso de Egipto a un Mundial después de un buen trabajo al frente del combinado africano en los tres últimos años. Su presencia en un banquillo garantiza seriedad, organización, esfuerzo y voluntad de competir.
Pero Egipto contará con un problema añadido justo antes del Mundial: el Ramadán, el mes de ayuno de los musulmanes, que este año irá del 15 de mayo al 14 junio. Justo el mes anterior a la cita de Rusia, que comienza precisamente ese 14 de junio.
"Mis jugadores ayunan desde que sale el sol y hasta que se pone. ¿Y yo cuándo entreno?", se pregunta Cúper. Algo tendrá que idear.
Para intentar dar el "golpe" en Rusia cuenta con la velocidad del delantero Mohamed Salah, máximo goleador egipcio en la clasificación y que este año explotó en el Liverpool. No paró de meter goles desde que se enfundó la camiseta "red" y cada vez está más cotizado. Su mejor socio será Mohamed Elneny, un mediocampista que aporta mucha solidez.
Egipto no debería renunciar a pelear por estar en octavos de final porque su grupo le concede una oportunidad. Uruguay es favorita dentro de un cuadro en el que también están Rusia y Arabia Saudita, precisamente otra selección afectada por el Ramadán.
LA ESTRELLA: Mohamed Salah, de 25 años, es una bala por los extremos y a ello sumó en la última temporada en el Liverpool una tremenda capacidad de gol. Consolidado en la elite europea, el Mundial podría provocar un verano lleno de rumores.
EL SELECCIONADOR: A sus 62 años, Héctor Cúper tendrá su primera oportunidad de vivir un Mundial como técnico. Para muchos es un entrenador con estigma de "perdedor" -alcanzó diez subcampeonatos con diferentes equipos-, pero clasificar a Egipto por primera vez en casi tres décadas no deja de ser una forma de redención.
MEJORES RESULTADOS: Fase de grupos de 1990 y primera fase de 1930.
¿ SABÍA QUE... Mohamed Salah fue el máximo goleador de la fase de clasificación de las selecciones africanas al anotar cinco de los ocho goles de Egipto?

URUGUAY

Uruguay, experiencia y dos cracks en el ataque

Cualquier equipo que tenga en su plantel a dos delanteros como Luis Suárez Edinson Cavani tiene todo el derecho a aspirar a grandes cosas. Pero Uruguay es incluso más que eso, pues se trata de un bloque experimentado, competitivo y sólido.
También es cierto que se habla de una nueva generación de jugadores que todavía no dio el paso adelante y que sus pilares siguen siendo los mismos de Brasil 2014, cuando el equipo perdió 2-0 ante Colombia en los octavos de final. Lo que sucede es que en éste último partido no estuvo Suárez, autor de un famoso mordisco al italiano Giorgio Chiellini en la fase de grupos que le supuso nueve partidos y cuatro meses de sanción. Ahora el delantero del Barcelona quiere resarcirse.
La Eliminatoria sudamericana del combinado "charrúa" fue más cómoda de lo que sugieren los resultados. Se relajó quizá en demasía y tuvo que esperar a la última jornada para sellar su pase. Lo hizo como segunda, sólo por detrás de Brasil, y a pesar de no ser cabeza de serie tuvo fortuna con el grupo que le tocó en el Mundial. Todo lo que no sea terminar primera generará desconfianza, pues tendrá como rivales a Rusia, Arabia Saudí y Egipto.
A sus 71 años, Oscar Tabárez cumple su decimosegunda temporada al frente de Uruguay, donde es toda una institución, y sabe que no hay nada peor que acudir confiado a un torneo como un Mundial, que tanto castiga la arrogancia.
"No me explico ciertas euforias que se han visto por el grupo que nos tocó. (...) Se deja de lado la realidad que tiene el fútbol internacional desde hace un tiempo: la paridad. Cualquiera le puede ganar a cualquiera", relató en una entrevista a "Canal M".
Sin embargo, también es cierto que la calidad de Uruguay propicia la exigencia. Cómo no hacerlo cuando en vanguardia se tienen a dos estrellas de clase mundial como son Suárez y Cavani. Una delantera así es capaz de todo a un nivel óptimo de concentración y motivación.
Uruguay fue el primer campeón de un Mundial (1930) y también levantó el trofeo en su segunda participación (1950). Sin embargo, sólo logró superar los octavos de final en una de sus últimas seis participaciones con el cuarto puesto en el Mundial de Sudáfrica 2010. Parece que llegó el momento de volver a dar un salto.
LA ESTRELLA: Luis Suárez se marchó del pasado Mundial con cierta vergüenza por el recordado mordiscón a Chiellini y llegó el momento de ajustar cuentas con el pasado. Tiene 31 años y es fácil imaginar que no dispondrá de muchas más oportunidades de seguir brillando con su selección. Conocedores de su especial carácter, los contrarios lo buscarán y más que nunca el delantero de Barcelona necesitará exhibir templanza.
EL SELECCIONADOR: Oscar Tabárez es una leyenda en vida del fútbol uruguayo. Estará presente en su cuarta Copa del Mundo, más que cualquier otro entrenador de los que viajarán a Rusia 2018. En los mundiales completó un balance de seis victorias, tres empates y seis derrotas.
MEJORES RESULTADOS: Campeón en los Mundiales de 1930 y 1950.
¿ SABÍA QUE... Edinson Cavani fue el máximo goleador de las Clasificatorias Conmebol al marcar 10 goles para Uruguay?

GRUPO B

PORTUGAL

¿Por qué el actual campeón de Europa no va a poder reclamar su derecho a pensar en el título mundial? Es cierto que Portugal no parte como una de las selecciones favoritas, pero también es verdad que nadie contaba con ella en la Eurocopa y salió vencedora contra todo pronóstico. Y nada menos que en la final con Francia, la anfitriona.
El técnico Fernando Santos armó un equipo con una fórmula contrastada para los grandes torneos: defensa férrea, disciplina militar, solidaridad inquebrantable y una enorme estrella en la delantera, de nombre Cristiano Ronaldo. Aunque cabe recordar que ganó la final continental sin el concurso del delantero del Real Madrid, lesionado en los primeros minutos. Toda una prueba de la fortaleza mental de los portugueses.
A Rusia acude después de una fase de clasificación sufrida. Quedó igualada con Suiza en la primera posición -nueve victorias y una derrota cada una- y pasó directamente por la diferencia de goles. Sus 32 tantos a favor fueron una cifra muy estimable. La cuestión es ver cómo llegará a la cita rusa una selección con pilares como Rui Patricio, Pepe, José Fonte, Joao Moutinho o Cristiano Ronaldo, todos por encima de los 30 años.
La obligación es estar desde el inicio en la mejor condición posible porque el debut será nada menos que ante España. Por lo pronto, Santos ya se puso la piel de cordero al afirmar: "La favorita del grupo es España y lo que nosotros tenemos que hacer es competir por ganar cada partido". Una frase que define la fiera que esconde dentro Portugal, una de las selecciones más incómodas que pueda haber para cualquier rival.
Si tiene a sus jugadores más importantes en plenitud física y Cristiano Ronaldo llega mejor que a los torneos precedentes -siempre pagó sus esfuerzos con el Real Madrid en la Liga de Campeones- se puede pensar en una selección que llegando "tapada" puede avanzar muy lejos. ¿Y por qué no soñar con el título?
LA ESTRELLA: Cristiano Ronaldo se presentará en Rusia como actual Balón de Oro, un trofeo que este año fue incontestable. Su influencia en su selección es abrumadora y participó en 18 de los goles que hizo en la fase de clasificación, con 15 tantos y tres asistencias. Nadie tuvo más peso estadístico que él en el camino hacia Rusia. Jugará su cuarto Mundial.
EL SELECCIONADOR: De 63 años, Fernando Santos llegó a la selección portuguesa después de una buena experiencia con Grecia. En el equipo nacional de su país se convirtió en leyenda con la conquista de la última Eurocopa, el primer gran trofeo futbolístico de selecciones ganado por Portugal. Su secreto es la capacidad para sacar lo máximo de sus jugadores y convencerles de que pueden ganar a cualquiera.
MEJOR RESULTADO: Tercera en el Mundial de 1966.
¿ SABÍA QUE... Portugal sólo perdió uno de los nueve partidos de la fase de grupos que disputó en los últimos tres Mundiales?

ESPAÑA

España se lanza a la reconquista

Algo importante debe de tener la selección española cuando después de fracasar en el Mundial de 2014 y la Eurocopa de 2016 vuelve a situarse en el grupo de favoritas para pelear por el título de Rusia.
Lo cierto es que su fase de clasificación fue ejemplar con nueve victorias y un empate, pero dejó algo mucho más trascendente que los resultados: la recuperación del estilo.
En muy poco tiempo, el nuevo seleccionador español, Julen Lopetegui, logró regenerar la ilusión de una afición muy deprimida por los últimos resultados y un equipo que parecía desgastado. La erosión que provoca el tiempo fue dejando por el camino a varias leyendas de la vieja España campeona, pero todavía resisten futbolistas tan imponentes como Sergio Ramos, Gerard Piqué, Sergio Busquets, Jordi Alba, Andrés Iniesta, David Silva y más.
De la mezcla de los veteranos y los más jóvenes dependerá en buena medida cuál será el resultado final del Mundial. Es el momento de que den paso adelante jugadores como David de Gea, Dani Carvajal, Isco, Saúl Níguez, Marco Asensio o Álvaro Morata. Por lo pronto, el equipo se ganó el derecho a soñar con fundamento.
"Lo que deseamos permanentemente es que los futbolistas, todos y en particular los nuestros, tengan salud, que estén sanos y en buena disposición y forma, además de protagonismo en sus equipos", asegura Lopetegui.
Efectivamente, la selección española fracasó en los dos últimos eventos de selecciones entre otras cosas por el bajo estado de forma de algunos de sus futbolistas más importantes, ya fuera por fatiga física o mental. A eso le teme Lopetegui, consciente de que su equipo tiene una columna vertebral formada por Piqué, Ramos, Busquets, Iniesta y David Silva, jugadores veteranos y muy castigados durante toda la temporada.
Sin embargo, nadie podrá decir que España no acudirá a Rusia con ambiciones renovadas y fundadas. Sigue siendo una selección talentosa y con una clara seña de identidad, relacionada con el manejo del balón, y ahora sólo le falta confirmar que recuperó su capacidad para competir. ¿Por qué no va a soñar con recuperar la gloria de antaño?
LA ESTRELLA: Tendrá 34 años cuando comience el Mundial, pero Andrés Iniesta sigue siendo indiscutible para las grandes citas. Su calidad técnica se mantiene intacta, igual que su conocimiento del fútbol. Sólo le hace falta que le acompañe el físico.
EL SELECCIONADOR: A sus 51 años, Julen Lopetegui está ante el reto de su vida. Fue un buen arquero y su currículum como entrenador no pasó de discreto hasta que se hizo con el mando de la selección. En muy poco tiempo consiguió algo de enorme valor: el crédito.
MEJOR RESULTADO: Campeona del mundo en 2010.
¿ SABÍA QUE... España fue junto a Inglaterra la selección que menos goles recibió (3) en la clasificación europea para el Mundial?

MARRUECOS 

Disfrutar y ganar experiencia, objetivos realistas de Marruecos
Marruecos consiguió el billete a su quinta Copa del mundo al vencer 2-0 en Costa de Marfil en la última jornada de la clasificación y cuenta con una estadística amenazante para sus rivales: fue la única selección africana que no recibió goles en los seis partidos de la última fase previa a Rusia 2018.
El seleccionador es un hombre con enorme experiencia, el francés Hervé Renard, campeón de la Copa África con Zambia y Costa de Marfil, y tiene en Medhi Benatia y Nabil Dirar a sus mejores hombres. El problema no es otro que el durísimo grupo que tiene por delante, pues Portugal y España son dos selecciones candidatas al título, mientras Irán tampoco es ninguna "cenicienta".
Los octavos de final conseguidos en el Mundial de México 1986 son su techo mundialista y si volviera a repetir esa actuación se hablaría de algo más allá de una hazaña, vistos los rivales que tiene en el cuadro.
"Los Leones del Atlas" deberían aprovechar la cita para demostrar que vuelven para quedarse y adquirir la experiencia que les falta después de dos décadas ausentes de la gran cita del fútbol mundial de selecciones. No obstante, en su plantilla hay muchos jugadores que militan en equipos europeos.
"Tenemos que tener ambición y ser optimistas, aunque sobre el papel vaya a ser difícil", confiesa Renard.
"Si no apostásemos por alcanzar al menos la segunda fase, ¡más nos valdría quedarnos en casa!", añade el jugador Mbark Boussoufa. "No vamos al Mundial simplemente para participar, sino a demostrar de qué somos capaces. Haremos todo lo posible por superar la primera ronda".
LA ESTRELLA: Medhi Benatia es el capitán y un central consolidado desde hace años. Así lo demostró en equipos como la Roma, el Bayern Múnich y ahora la Juventus de Turín. No sólo es un zaguero que conoce cada secreto del campo, sino un futbolista enormemente respetado en el vestuario marroquí, donde se le escucha casi como a un padre.
EL SELECCIONADOR: Hervé Renard no tuvo una brillante carrera como futbolista ni destacó en banquillos de clubes, pero el técnico francés conquistó el continente africano como seleccionador. La clasificación para el Mundial le sirvió para renovar su contrato hasta 2022.
MEJORES RESULTADOS: Octavos de final en el Mundial de 1986.
¿ SABÍA QUE... Ninguno de los 12 goles de Marruecos en Mundiales ha llegado en una jugada a balón parado?

IRAN 

Irán, una selección que quiere "molestar"

El técnico argentino Diego Simeone acuñó para su Atlético de Madrid la definición de "un equipo que quiere molestar". Y eso, con justificados argumentos, es lo que desea Irán para el Mundial.
El portugués Carlos Queiroz guió al combinado a la clasificación para Rusia al ganar con relativa facilidad el Grupo A de la zona asiática. El seleccionador es sin duda el gran arquitecto de esta selección, que nunca antes jugó dos Mundiales consecutivos. Finalizó invicta la fase de clasificación y en diez partidos apenas recibió dos goles en contra, lo que habla de la solidez adquirida.
En Rusia, que será la quinta cita mundialista de los iraníes, el estratega portugués espera contar con los goles de Sardar Azmoun, del Rubin Kazan, aunque las opciones ofensivas vendrán también de parte de Reza Ghoochannejhad y de Ashkan Dejagah.
Queiroz resume a la perfección lo que es Irán. "Equipo, conjunto, carácter, determinación de todos los jugadores, empeño", asegura en una entrevista con dpa. "Son jugadores valientes, con bastante carácter, con un espíritu de equipo enorme".
El gran problema del conjunto asiático es el grupo que le tocó, pues las poderosas Portugal y España parecen inalcanzables, mientras Marruecos tampoco es un regalo. Éste será precisamente el rival de su debut en el partido que marcará definitivamente qué opciones tiene de pelear. Ahí estará el conjunto de Queiroz, a la espera de un descuido que le permita dar el zarpazo.
En Brasil 2014 empató 0-0 en su debut con Nigeria y después perdió por la mínima ante Argentina con un gol de Messi en el último segundo. Se despidió del torneo con una derrota por 3-1 ante Bosnia, pero dejó una gran imagen.
"Ahora la gente mira a Irán con otros ojos", señala Queiroz, que relata los problemas que tiene su selección. "Nos miran con más respeto porque saben que no tenemos jugadores en las mejores ligas, que tenemos muchas dificultades en la preparación, que el problema político y las sanciones afectan mucho al país y al deporte. La preparación de Irán es muy complicada y tenemos muchas dificultades de instalaciones y de financiación. Tenemos que transformar esa agonía en magia".
LA ESTRELLA: De 23 años, Sardar Azmoun es llamado en su país "el Messi iraní" por su electricidad, facilidad para el gol y capacidad de liderazgo sobre el campo. Juega en el Rubin Kazan ruso, pero su nombre comienza a sonar para las grandes Ligas europeas.
EL ENTRENADOR: La trayectoria de Carlos Queiroz como primer entrenador de clubes fue efímera con un sonado fracaso en el Real Madrid en 2003. Como seleccionador, sin embargo, estará en su tercer Mundial. Será su segundo con Irán después de vivir otro con Portugal. Siete años al frente del combinado dieron para construir un bloque extraordinariamente sólido y competitivo.
MEJORES RESULTADOS: Fase de grupos en los Mundiales de 1978, 1998, 2006 y 2014.
¿ SABÍA QUE... Irán jamás llegó a octavos y apenas ganó uno de sus 12 partidos mundialistas?

GRUPO C
FRANCIA

El gallo francés espera su canto



Fue campeona del mundo en 1998 y 20 años después suspira por volver a ocupar el primer puesto mundial después de la decepción de la pasada Eurocopa. Francia era la anfitriona y cayó en la final ante Portugal contra todo pronóstico. Dos años después le llega la oportunidad de ajustar cuentas.
Aparentemente, "Les Bleus" lo tienen todo: un arquero contrastado como Hugo Lloris, una defensa experimentada, un centro del campo lleno de potencia y dos grandes estrellas en la delantera como son Antoine Griezmann Kylian Mbappé. Sin embargo, todo junto no acaba de mezclar bien y los críticos le achacan su dificultad para gobernar los partidos con fútbol e inteligencia.
La fase de clasificación mostró que se trata de una selección que ofrece resultados, pues quedó primera por delante de Suecia y Holanda, aunque también es cierto que su fútbol no sedujo especialmente.
Rusia le ofrece la ocasión de demostrar que aprendió de viejos errores y buena parte de sus opciones pasarán por la consistencia y proyección atacante que pueda ofrecer Paul Pogba después de una temporada en la que estuvo lejos del rendimiento que se espera de un jugador que le costó al Manchester United más de 100 millones de euros.
Francia quedó encuadrada dentro del Grupo C, bastante amable, y se medirá a Australia, Perú y Dinamarca. No debería tener problemas para ser primera y le vendría bien aprovechar esa oportunidad para ir progresando en el torneo. "Es cierto que nos podría haber ido peor, aunque respetamos a todos los rivales. Debemos clasificarnos y ser líderes", valoró su seleccionador, Didier Deschamps, tras conocer el sorteo.
Ahora Francia debe refrendar que su nueva generación está lista para dar el salto y llevar el trofeo mundial a su país dos décadas después. Parece que Deschamps consiguió la pacificación del vestuario y su ruego es que la convivencia en Rusia se mantenga como en los últimos años. Todo con el fin de poder pelear el título para no tener que volver a hablar de "una generación perdida".
LA ESTRELLA: Antoine Griezmann es su referencia en ataque. Fue nombrado mejor jugador de la pasada Eurocopa después de marcar seis goles, aunque no anotó en la final. Es fácil imaginar que el actual jugador del Atlético de Madrid compatibilizará su actuación en el Mundial con los rumores sobre su futuro.
EL SELECCIONADOR: De 49 años y leyenda del fútbol francés, Deschamps se mantiene en el cargo desde 2012, algo nada desdeñable si se conoce la silla eléctrica que fue antes de su contratación el puesto de seleccionador de su país. Renovó recientemente hasta 2020, la prueba de la enorme confianza que tiene en él la federación francesa.
MEJOR RESULTADO: Campeona del mundo en 1998.
¿ SABÍA QUE... Francia jugará su decimoquinto Mundial y será el sexto seguido, la mejor racha de toda su historia?

AUSTRALIA

Australia es un gran signo de interrogación

Australia hizo su debut en un Mundial en 1974 y si bien debió esperar hasta Alemania 2006 para regresar a la máxima cita, no ha vuelto a faltar desde ese entonces. Ahora repite de la mano del técnico holandés Bert van Marwijk, quien tiene una curiosa historia que contar: clasificó a Arabia Saudita e irá al Mundial con una selección diferente.
Los "Socceroos" fueron uno de los últimos equipos en lograr su pase para Rusia al vencer 3-1 a Honduras en Sídney en un repechaje taquicárdico. Los actuales campeones de Asia están con la confianza alta, pero hay que ver cómo le afecta la dimisión del seleccionador Ange Postecoglou y la incógnita que siempre es tener un nuevo entrenador desde enero.
Van Marwijk se dejó Arabia Saudita por discrepancias en cuanto a la renovación de su contrato y encontró acomodo en una Australia que durante más de una década vivió de rentas proporcionadas por el legendario Tim Cahill. El nuevo seleccionador deberá decidir si lleva a Rusia al mítico delantero. A sus 38 años, sigue siendo garantía de peligro, pero está en su ocaso. De momento, está contando para Van Marwijk.
Repetir los octavos de final del Mundial de 2006 sería un magnífico resultado para una selección que llegará a Rusia sin demasiada presión y consciente de que atraviesa una época de transición. Francia, Dinamarca y Perú serán sus rivales en un grupo en el que sólo parece claro candidato a estar en octavos la actual subcampeona de Europa.
LA ESTRELLA: Tim Cahill es mucho más que un futbolista para Australia. Es el máximo goleador de la historia de la selección "aussie" y además se crece en las grandes citas. Lideró a su equipo en la fase de clasificación al Mundial de Rusia 2018 y resolvió el "playoff" asiático con dos goles ante Siria, el último en la prórroga.
EL SELECCIONADOR: Bert van Marwijk, que llevó a Holanda a la final de Sudáfrica 2010, se encontró con una oportunidad con la que no contaba en diciembre. Inició su camino al Mundial con Arabia Saudí y lo acabará disputando con Australia. De momento es incógnita saber cómo quiere hacer jugar a su combinado, aunque el tiempo apremia.
MEJORES RESULTADOS: Octavos de final en el Mundial de 2006.
¿ SABÍA QUE... Tim Cahill ha marcado cinco de los 11 goles de Australia en Copas del Mundo y es uno de los nueve jugadores que ha anotado en los últimos tres Mundiales?

PERU

Perú volvió y quiere quedarse

Perú regresa a una Copa Mundial tras una ausencia tan prolongada que ni el jugador más veterano de la selección había nacido cuando el país jugó su último torneo. En su retorno, los peruanos han recuperado la identidad de aquellos equipos comandados por Cubillas que participaron en tres citas entre 1970 y 1982, desplegando un fútbol vistoso. Llegaron a los cuartos de final en el torneo de 1970.
Con el entrenador argentino Ricardo Gareca, la selección recuperó un estilo de posesión y pases cortos. Y también le inculcó disciplina. Desde 2017, Perú mantiene una racha de 12 partidos sin perder, la mejor en la historia del seleccionado, incluyendo contundentes victorias ante las mundialistas Croacia (2-0) e Islandia (1-) en los amistosos que disputó en marzo.
Gareca afirma que la clave de Perú radica en que no es un "equipo de estrellas". Reconoce que algunos de sus convocados incluso no son conocidos en el ámbito internacional pero que las condiciones del campeonato local peruano, al jugar en la altura de los Andes y el calor de la Amazonía, permite una "capacidad de adaptación" que servirá en Rusia.
LA ESTRELLA: Al quedar marginado Paolo Guerrero, por su suspensión, el peso del ataque recaerá en Jefferson Farfán, de excelente momento en el Lokomotiv, el líder del campeonato ruso.
EL SELECCIONADOR: Es la primera vez que Gareca dirige en un Mundial. Aunque entrena a Perú desde 2015, acumula más de dos décadas de experiencia como técnico de equipos sudamericanos. Palmeiras de Brasil, Vélez Sarfield de Argentina y América de Cali de Colombia son algunos de los equipos que dirigió. En su época de jugador jamás fue convocado para un Mundial, pero sí para eliminatorias y curiosamente se convirtió en el verdugo de Perú e impidió que asistiera a México 1986 cuando logró el gol del empate 2-2 en el Estadio Monumental.
MEJORES RESULTADOS: Cuartos de final en el Mundial de 1970.

DINAMARCA

Eriksen tiene la llave de Dinamarca


Rusia 2018 marcará la quinta participación de Dinamarca en un Mundial y su regreso a la elite de selecciones tras perderse la anterior cita de Brasil. Tuvo cierta fortuna en el grupo que le tocó -Francia, Perú y Australia- y contempla como un objetivo factible clasificarse para octavos.
De la mano del noruego Age Hareide, los daneses consiguieron el boleto a Rusia tras quedar segunda de su zona europea por detrás de Polonia y vencer por un concluyente 5-1 a Irlanda en Dublín después de empatar sin goles en la ida de la repesca. Una goleada que produjo cierta perplejidad entre los expertos del fútbol por la forma en la que se produjo.
Hablar de Dinamarca es referirse inevitablemente a Christian Eriksen. A sus 26 años, el fino centrocampista del Tottenham alcanzó una extraordinaria madurez y es el hombre alrededor del cual gira todo su combinado. Yussuf Poulsen y Pione Sisto le ayudan desde las bandas y Kasper Schmeichel, el hijo del legendario arquero Peter, heredó de su padre la portería.
Peter Schmeichel fue precisamente uno de los grandes protagonistas del mayor éxito del fútbol danés de su historia con la conquista de la Eurocopa de 1992. El equipo acudió en sustitución de Yugoslavia, fuera por la Guerra de los Balcanes, y acabó ganando contra todo pronóstico.
Hareide tiene una fe ilimitada en las opciones de su selección, una creencia que asocia a un talento como el de Eriksen. "Si tienes un jugador de clase mundial como él, es obvio a qué se puede aspirar en el Mundial. Tiene un gran impacto si juega o no, y nos obliga a adaptarnos", explica.
Sin embargo, no es previsible que Dinamarca vaya a protagonizar una gesta de la magnitud de su Eurocopa de 1992 y un objetivo realista podría ser entrar en octavos y competir contra el rival que le toque en suerte. Eriksen tiene la llave.
LA ESTRELLA: Christian Eriksen fue un talento prematuro y estará en su segundo Mundial después de acudir a Sudáfrica con apenas 18 años. Ahora, ocho años después, es un jugador consagrado y solidísimo. Seguro que suena su nombre vinculado a un equipo grande para la próxima temporada, aunque el Tottenham pondrá todo para retenerlo.
EL SELECCIONADOR: El noruego Age Hareide sustituyó a Morten Olsen después de que éste fracasara en su intento de llevar a Dinamarca hacia Brasil. Ya fue seleccionador de su país y está considerado un excelente motivador.
MEJORES RESULTADOS: Cuartos de final en el Mundial de 1998.
¿ SABÍA QUE... Dinamarca no ha logrado todavía un gol desde fuera del área en un Mundial?

GRUPO D
ARGENTINA

Argentina y Messi, ante el todo o nada


Entonó el "sí, quiero" para todas las fases finales de los Mundiales desde 1970, pero esta vez la voz le salió más ronca, casi un suspiro, y Argentina tuvo que esperar a la última jornada de las eliminatorias sudamericanas para sellar su pase con su triunfo 3-1 ante Ecuador.
Criticado en partidos previos, Lionel Messi se echó a las espaldas a su selección y firmó un "hat-trick" en el partido decisivo y de paso silenció a muchos críticos. Pero estos sin duda reaparecerán si el astro del Barcelona no lleva a la "albiceleste" hacia un título Mundial que se le resiste desde aquel México 1986 en el que Diego Armando Maradona alcanzó definitivamente el carácter de mito viviente.
Jorge Sampaoli sustituyó a Edgardo Bauza cuando Argentina se tambaleaba sobre el alambre y al menos consiguió el objetivo mínimo de la clasificación. Al ex seleccionador de Chile se le pedirá ahora otro paso más decisivo: ganar la corona mundial. Ya no vale con ser finalista, como ocurrió en Brasil.
La cuestión no es si la "albiceleste" cuenta con suficientes elementos para ayudar a Messi, pues ésta parece una cuestión resuelta con la presencia de Ángel Di María, Sergio Agüero, Paulo Dybala Gonzalo Higuaín. Más bien, el interrogante está en ver si todos ellos armonizarán bien con la estrella o si por el contrario volverá a ser un enorme conjunto de solistas que juntos desafinan.
La histórica goleada 6-1 que España le propinó en marzo en un amistoso en Madrid exhibió la magnitud del desafío que Sampaoli tiene por delante. "Vamos a enfrentar a selecciones que vienen con otro tipo de procesos muy largos. Vamos a intentar llegar lo mejor posible", señaló el entrenador a dpa.
El reto de Sampaoli será conformar un equipo para que Messi pueda potenciar su nivel. "Messi llega mucho más maduro", afirmó a dpa Jorge Burruchaga, héroe de la final de México 1986. "No sólo en el juego, sino también fuera, en la preparación, en cómo se dosifica. Ojalá el equipo le pueda ayudar después".
Obviamente, todos los ojos estarán puestos en Messi, cuya única cuenta pendiente con el fútbol es ganar un torneo con su selección. Su grupo en el Mundial es engañoso, pues Islandia, Croacia y Nigeria son selecciones que pueden dar un susto a cualquiera. Y un Mundial no permite amplios márgenes de corrección.
LA ESTRELLA: Lionel Messi cumplirá los 31 años en Rusia y allí quiere quitarse el lastre de las dos finales perdidas en la Copa América, ambas ante Chile en los penales, y la del Mundial 2014. Parece más fino físicamente que en la cita de Brasil y con la experiencia que le da su veteranía. Muchos auguran que será su último Mundial y hasta vaticinan su retirada de la selección si no destaca en Rusia. "La Pulga" ansía lo único que le falta: el Mundial con Argentina.
EL SELECCIONADOR: Jorge Sampaoli salió del Sevilla por la puerta de atrás porque su máximo anhelo era ser seleccionador de Argentina y su siguiente sueño es hacerla campeona. Su fase de clasificación fue de todo menos brillante, pero ahora empieza una cuenta nueva. Y lo que quiere Sampaoli es una selección en la que todos sumen, que no sea Messi y diez más. Si lo logra, tendrá mucho camino andado.
MEJORES RESULTADOS: Campeona en los Mundiales de 1978 y 1986.
¿ SABÍA QUE... Argentina volverá a medirse a Croacia en un Mundial 20 años después de su último enfrentamiento, que fue en la primera fase del Mundial de Francia 1998 y finalizó con triunfo suyo por 1-0?

ISLANDIA

Islandia, una selección de todos

En la pasada Eurocopa se ganó el corazón de todos los aficionados al fútbol y llegó a eliminar incluso a una histórica como Inglaterra. Es uno de los dos equipos debutantes en el Mundial de Rusia -el otro es Panamá- y ni mucho menos acude al evento con el papel de víctima. Los precedentes obligan a tomársela muy en serio.
Parece increíble que un país con tan escasa demografía -unos 330.000 habitantes- haya logrado forjar un equipo tan sólido y competitivo. Y en un tiempo récord. Así lo demostró en el torneo de naciones europeas del 2016 y lo corroboró en la fase de clasificación, donde pasó como primera en un grupo durísimo en el que estaban rivales con mayor tradición como Croacia, Ucrania o Turquía.
Su metamorfosis es una historia que merece ser contada. Hace una década era una selección sin vida y el 17 de octubre de 2007 vivió un episodio durísimo en el Rheinpark Stadion de Vaduz, cuando la pequeña Liechtenstein, una de las peores selecciones del mundo, la derrotó por 3-0 en la fase de clasificación para la Eurocopa de 2008. Pero Islandia tenía coraje y voluntad, y progresivamente fue trabajando con paciencia para enseñar a una nueva generación a jugar mejor al fútbol. Lo consiguió y aquí está la obra.
Ya estuvo muy cerca de estar en el Mundial de Brasil. Entró en las eliminatorias finales como segunda de grupo y cayó ante Croacia. Precisamente el rival al que superó en la fase de clasificación para Rusia 2018. He ahí la evolución.
La Eurocopa de 2016 constituyó la prueba definitiva de su nacimiento para el fútbol de elite y Rusia es la culminación de sus expectativas. Sin embargo, tiene motivos sobrados para no conformarse, aunque el grupo es terrible con rivales como Argentina, Nigeria y, de nuevo, la selección croata.
El técnico Heimir Hallgrimsson, que antes fue asistente de Lars Lagerbäck, tendrá a disposición una plantilla con jugadores de excelente nivel como el volante Gylfi Sigurdsson y los delanteros Kolbeinn Sigthorsson y Alfred Finnbogason. También sabe que detrás estará no sólo un país, sino miles de aficionados a los que conquistó con un fútbol capaz de transmitir muchas emociones.
"La conexión entre jugadores, cuerpo técnico y fans es probablemente la más estrecha del mundo", afirma a dpa Hallgrimsson. "Es uno de los beneficios de ser tan pocos. Nos conocemos muy bien todos y podemos sentir que el apoyo viene desde el corazón".
LA ESTRELLA: Gylfi Sigurdsson, de 28 años, viajó a los 18 a la academia de formación del Reading inglés y desde entonces se convirtió en un habitual de Premier League a través de equipos como Tottenham, Swansea y Everton, el club que el pasado año pagó 45 millones de euros por su fichaje, récord de su historia. Despliegue físico, técnica y llegada a gol son sus virtudes.
EL SELECCIONADOR: Dentista de profesión, a Heimir Hallgrimsson le cabe el honor de convertirse a sus 50 años en el primer entrenador en dirigir a Islandia en un Mundial. Estuvo junto a Lagerbäck en la última Eurocopa y tras la retirada de éste asumió el papel de primer entrenador. Con sobresaliente éxito, no hace falta añadir más.
MEJORES RESULTADOS: Debuta en un Mundial.
¿ SABÍA QUE... Los apenas 330.000 habitantes de Islandia la convierten en la selección con menor representación en el Mundial?

CROACIA

Croacia, un centro del campo lleno de aspiraciones

Croacia participará por quinta vez en un Mundial después de convertirse en país independiente y su aspiración está clara: intentar emular a aquel equipo que en 1998, precisamente en su estreno en el máximo torneo de selecciones del fútbol, alcanzó el cuarto puesto.
Como objetivo secundario está salir del bucle en el que entró en sus últimas tres participaciones, en las que no pasó de la fase de grupos.
Debe ayudarle un centro del campo extraordinario en el que sobresalen Luka Modric e Ivan Rakitic, dos de los mejores mediocampistas del mundo. Más la ayuda de un Mateo Kovacic cada vez más cerca de cumplir con lo que se esperaba hace unos años de él, cuando era uno de los volantes con mayor proyección, y otras piezas de enorme valor como Mario Mandzukic, Nikola Kalinic o Ivan Perisic.
La duda, como siempre, es su capacidad para competir. Es capaz de lo mejor y lo peor. Así se comprobó en la última Eurocopa, cuando dio la sorpresa al pasar a las eliminatorias como primera de grupo por delante de España y luego, en octavos de final, cayó por 1-0 ante Portugal cuando parecía destinada a un logro importante.
El camino hacia Rusia fue pedregoso. Quedó por detrás de Islandia dentro de un grupo igualadísimo y tuvo que acudir a una eliminatoria ante Grecia, aunque finalmente la resolvió sin mayores problemas. Venció 4-1 en la ida y pasó con empate sin goles el trámite de la vuelta.
Zlatko Dalic, de 51 años, sustituyó como seleccionador a Ante Cacic justo antes de celebrarse el doble enfrentamiento ante los helenos, y cumplió la exigencia del carismático ex futbolista Davor Suker, presidente de la federación croata.
La incógnita que queda es ver si el resto del conjunto está a la altura de lo que proponen Modric y Rakitic, especialmente en defensa, además de comprobar si el conjunto balcánico adquirió ese espíritu ganador que le faltó en los recientes torneos internacionales. Su grupo no es nada sencillo, desde luego, con Argentina, Islandia y Nigeria. Necesita su mejor versión para evitar la tradicional caída en la fase de grupos.
LA ESTRELLA: Luka Modric es el faro de su selección. El jugador del Real Madrid es uno de los mejores centrocampistas del mundo por su visión, lectura del juego, despliegue y técnica. Cuesta encontrar un volante más completo. Su hándicap es que a sus 32 años lleva mucha carga en sus piernas.
EL SELECCIONADOR: Zlatko Dalic fue la apuesta de Suker al ver peligrar la clasificación para el Mundial y le salió bien. Procedente de las categorías juveniles de la selección croata, firmó hasta 2020 y afronta el primer gran reto de su carrera como entrenador. De momento, un técnico con un signo de interrogación.
MEJORES RESULTADOS: Cuarto en el Mundial de 1998.
¿ SABÍA QUE... entre 1940 y 1942, durante el transcurso de la Segunda Guerra Mundial, Croacia ya tuvo una selección independiente que disputó tres partidos internacionales?

NIGERIA

Las súper águilas nigerianas, rival de alto vuelo

Nigeria se clasificó para la Copa Mundial de Rusia con una enorme autoridad después de no ceder una sola derrota y tras arrollar a rivales de enjundia como Camerún o Argelia. Las "Súper Águilas" disputarán su sexta fase final y parecen llegar mejor que nunca.
Seguramente es la selección africana más potente entre todas las que estarán en Rusia, aunque el grupo es de una complicación extrema. Con Argentina como cabeza de serie, Nigeria deberá medirse también a Croacia e Islandia en el claro objetivo de clasificarse para octavos.
No es imposible, ni mucho menos, si se cuenta con futbolistas como Alex Iwobi, Kelechi Iheanacho, Victor Moses o Ahmed Musa. Pero para poder competir deberán superar su eterna asignatura pendiente: mantener el rigor táctico y no descomponerse cuando tengan que afrontar un revés durante los partidos.
De ello intentará encargarse el veterano técnico alemán Gernot Rohr. Con experiencia en el fútbol francés y una notable carrera en el continente africano, tanto a nivel de clubes como de selecciones, le corresponde convencer a sus muchachos de que sólo con velocidad y físico no se ganan partidos en un Mundial.
"No somos favoritos, pero queremos aprender y tenemos ambiciones. Queremos pasar la fase de grupos y avanzar a octavos de final", señaló Rohr, quien es amigo del seleccionador alemán Joachim Löw, en entrevista con dpa.
Como curiosidad, Rusia asistirá al quinto enfrentamiento en el torneo entre Argentina y Nigeria, que ya se vieron las caras en los Mundiales de 1994, 2002, 2010 y 2014. En éste último, los africanos estuvieron cerca de sorprender a la "albiceleste" y perdieron por 3-2 después de oponer una más que seria resistencia. Además, en noviembre pasado derrotaron 4-2 a Argentina en un amistoso en suelo ruso. Avisados quedan sus rivales.
LA ESTRELLA: Victor Moses es el gran líder y jugador referencia en la actual Nigeria. El rápido extremo del Chelsea asumió hace tiempo sus galones y junto a Iwobi y Musa proponen un terrible vértigo que no siempre es fácil de descifrar para sus rivales. A sus 27 años, llega al Mundial en el mejor momento de su carrera.
EL SELECCIONADOR: Gernot Rohr, de 64 años, llevó al Girondins a una final de la Copa de la UEFA en 1996 antes de emprender viaje a África, donde entrenó a selecciones como Gabón, Níger o Burkina Faso como paso previo a su aventura nigeriana, que comenzó en julio de 2016. ¿Conseguirá enseñar a las "Súper Águilas" en qué consiste la disciplina táctica?
MEJORES RESULTADOS: Octavos de final en los Mundiales de 1994, 1998 y 2014.
¿ SABÍA QUE... Nigeria ha ganado sólo uno de sus últimos 12 partidos de Mundial?

GRUPO E
BRASIL

Brasil espera por Neymar y quiere su sexta estrella de campeón

Nadie en Brasil olvida lo que ocurrió aquel fatídico 8 de julio de 2014 en el estadio Mineirao. Era "su" Mundial, las semifinales, las puertas de la gloria. Y Brasil perdió por 7-1 ante Alemania en la peor noche de su historia en una fase final.
Ahora, casi cuatro años después, se le presenta la oportunidad de vengar aquella afrenta y sólo hay una manera: recuperar la corona mundial, algo que no consigue desde 2002. Es el único país que ha disputado las 20 ediciones de la Copa Mundial celebradas hasta ahora, presume de sus cinco títulos y se convirtió en el primer equipo de Conmebol en conseguir la clasificación a Rusia 2018.
Fue un pase brillante en el que Brasil enseñó que formó un bloque muy serio que parece tenerlo todo: experiencia, solidez defensiva, fortaleza, creatividad en la medular y una estrella de calibre mundial, de nombre de Neymar.
Sin embargo, todo Brasil se echó las manos a la cabeza al presenciar las imágenes de lo ocurrido el 25 de febrero, cuando en un encuentro del PSG ante el Olympique de Marsella salió del campo llorando y en camilla. Diagnóstico: fractura del quinto metatarsiano de su pie derecho.
Los médicos hablaron de tres meses de baja y nadie duda de que Neymar estará en Rusia. Lo que no se sabe es en qué estado. Se trata de una lesión muy delicada para un futbolista y, además, debe recuperar la mejor forma física a pasos acelerados. Porque no es ningún secreto que sin Neymar la selección brasileña se baja del grupo de favoritas.
Junto al astro del PSG estarán otros nombres tan importantes como son Gabriel Jesus ,Philippe Coutinho , Marcelo o Carlos Casemiro. Muchísimos argumentos que se quedarían en menos sin un Neymar en plenitud. Como estaba hasta el momento de producirse la lesión.
Pero su seleccionador, Tite, ya avisa de que no habrá regalos: "Me gusta hablar de merecimiento, pero el merecimiento tiene un límite, que es la necesidad del equipo. Lo que quiero decir con esto es que dentro de poco seré injusto. Alguien que merecía ser convocado no va a serlo".
LA ESTRELLA: Neymar es a sus 26 años el indiscutible líder de Brasil, el hombre sobre el que gira todo. Quiere dar el salto a la categoría en la que están Cristiano Ronaldo y Lionel Messi, y para ello no hay mejor trampolín que un Mundial. De cómo llegue a la cita de Rusia dependerá en buena parte la garantía de éxito de su selección. Y después volverá a rumorearse en qué club jugará la próxima temporada.
EL SELECCIONADOR: Adenor Leonardo Bacchi, más conocido como "Tite", es el seleccionador brasileño desde 2016, cuando sustituyó a Dunga tras el tremendo fracaso en la Copa América Centenario. En poco tiempo consiguió armonizar un equipo que parecía en descomposición y propició el mejor ecosistema posible para Neymar. Falta refrendarlo en un Mundial.
MEJORES RESULTADOS: Campeón del mundo en 1958, 1962, 1970, 1994 y 2002.
¿ SABÍA QUE... Brasil es con 11 tarjetas rojas la selección con más expulsiones en la historia de los Mundiales, una más que Argentina y dos más que Uruguay?

SUIZA

Suiza y la consolidación de un proyecto duradero

A fuerza de repetir participaciones, ya no sorprende ver a Suiza en un Mundial. En Rusia sumará su undécima presencia y la cuarta consecutiva, todo un signo de distinción. Lo hizo de la mano de Vladimir Petkovic, un técnico admirable en muchos sentidos y con la curiosidad de poseer tres nacionalidades diferentes: croata, bosnia y suiza.
No fue un camino sencillo para la selección helvética para llegar a Rusia. No le sirvió ganar nueve partidos de diez durante la fase de clasificación, pues quedó por detrás de Portugal en su grupo europeo por la diferencia de goles. Tuvo que ir a una eliminatoria taquicárdica ante Irlanda del Norte y se clasificó gracias a un gol de penal de Ricardo Rodríguez en la ida.
La hinchada suiza se ha vuelto exigente y no dudó en silbar a los suyos cuando vio peligrar la clasificación en el encuentro de vuelta en Basilea. Es lo que tiene convertirse en un asiduo de las grandes citas. Naturalmente, muy lejos parecen esos cuartos de final de un Mundial que alcanzó en las ediciones de 1934, 1938 y 1954.
Pero su grupo le da oportunidades de pasar a octavos como mínimo. Brasil parece inasequible, pero no tanto Costa Rica y Serbia. Y muchos se acuerdan de lo ocurrido en el Mundial de Brasil 2014, cuando hizo sudar lo indecible a una Argentina que sobrevivió gracias a un tanto agónico de Ángel Di María.
Jugadores como Xherdan Shaqiri, Granit Xhaka, Ricardo Rodríguez, Stephan Lichtsteiner, Breel Embolo o Admir Mehmedi forman un equipo de garantías en el que lo importante es el bloque. Petkovic continúa un proyecto que se consolidó con Ottmar Hitzfeld y que todavía sigue ofreciendo resultados.
LA ESTRELLA: Xherdan Shaqiri llega a Rusia en una edad que parece idónea para disputar una Copa del Mundo. A sus 26 años, el jugador del Stoke City tiene la experiencia de haber formado parte de tres de las Ligas profesionales más fuertes de Europa -Bundesliga, Premier League y Serie A- y todavía tiene margen para progresar. El Mundial puede reservarle un destino todavía mejor.
EL SELECCIONADOR: Pocos hombres del fútbol hay más respetables que Vladimir Petkovic. Sabe seis idiomas -croata, italiano, francés, español, alemán y ruso- y entre 2003 y 2008 trabajó en la organización benéfica "Cáritas" ayudando a personas sin hogar. Un hombre admirado por su desempeño tanto dentro como fuera del campo.
MEJORES RESULTADOS: Cuartos de final en los Mundiales de 1934, 1938 y 1954.
¿ SABÍA QUE... Suiza no alcanza una segunda ronda de eliminatorias de un Mundial desde 1954?

COSTA RICA 

Costa Rica ya no es más una 'cenicienta'

En Brasil 2014 ganó el respeto de toda la comunidad futbolística al defender su honor desde el principio y sólo caer eliminado en cuartos de final en una fatídica tanda de penales ante Holanda. Por eso ya nadie puede tratar a Costa Rica como "cenicienta".
Su clasificación para el Mundial de Rusia fue relativamente sencilla y lo consiguió tras igualar 1-1 con Honduras en la penúltima jornada del hexagonal final de Concacaf, aunque ese final y los siguientes partidos amistosos afearon un poco el pase.
Ya parece habitual ver a los centroamericanos en una fase final del gran torneo de selecciones pese a que su primera participación fue en Italia 1990. Éste será apenas su quinto Mundial y para el torneo, el técnico Óscar Ramírez contará con un equipo lleno de experiencia encabezado por el arquero Keylor Navas, del Real Madrid, y jugadores como Celso Borges, Óscar Duarte, Bryan Ruiz, Joel Campbell o Christian Bolaños. Es decir, futbolistas que conocen cada secreto del fútbol.
Repetir la hazaña de Brasil ya sería un tremendo logro, sobre todo si se tiene en cuenta la dureza del grupo que le tocó para el torneo de Rusia. Así, se tendrá que medir a Brasil, Suiza y Serbia. Será un recorrido inicial muy exigente.
Pero en el recuerdo está su fase de grupos de Brasil 2014. Le tocó con Uruguay, Italia e Inglaterra y acabó líder e invicto. Italianos e ingleses hicieron sus maletas.
Óscar Ramírez es optimista para Rusia. "Nuestros rivales son selecciones que con balón intentan jugar, tienen un fútbol de combinación y eso se presta mucho para lo que nosotros intentamos jugar", afirma el seleccionador.
Las figuras continúan siendo las mismas que hace cuatro años. Eso significa experiencia, pero también más desgaste en las piernas. Necesitaría el paso adelante de la generación joven, pero ya tendrá algo seguro en Rusia: el respeto.
LA ESTRELLA: Su actuación en el Mundial de Brasil fue el empujón definitivo para que el Real Madrid decidiera contratar a Keylor Navas y actualmente es titular indiscutible en el conjunto blanco. A sus 31 años, está en plena etapa de madurez y llegará a Rusia mejor que nunca. Cada vez es más difícil verle un error bajo el arco.
EL SELECCIONADOR: Óscar Ramírez será el primer entrenador nacido en Costa Rica que guíe a su selección en el máximo torneo de selecciones. Sin embargo, llega a Rusia cuestionado y necesita una buena actuación para convencer a los escépticos.
MEJORES RESULTADOS: Cuartos de final en el Mundial de 2014.
¿ SABÍA QUE... Excluyendo las tandas de penales, Costa Rica fue una de las tres selecciones invictas en Brasil 2014 junto con Alemania y Holanda?

SERBIA 

Las águilas serbias suspiran por un vuelo estable

Si Serbia tocó fondo hace dos años al firmar su peor fase de clasificación para la Eurocopa, remontó su vuelo justo a tiempo y entró al Mundial con dos objetivos: competir a buen nivel y conseguir al fin una estabilidad que le permita afrontar un proyecto a medio plazo.
No es descabellado afirmar que uno de los trabajos más inestables del mundo es el de seleccionador de "Las Águilas", como se conoce al equipo nacional serbio de fútbol. Slavoljub Muslin, el técnico que llevó al equipo a Rusia, fue despedido poco después del logro por "discrepancias" con sus dirigentes.
Fue el sexto despido de la presente década. Antes se quedaron por el camino Radovan Curcic (2011-12 y 2014-16), Dick Advocaat (2014), Ljubinko Drulovic (2014), Sinisa Mihajlovic (2012-13) y Vladimir Petrovic (2010-11).
La travesía por el desierto de la selección serbia comenzó en la Eurocopa de 2012. No se clasificó, como tampoco lo hizo para el Mundial de Brasil y dos años después para la Eurocopa de 2016. Fueron largos años hasta llegar al momento actual, en el que Rusia le ofrece una luz al final del túnel.
No es poca cosa teniendo en cuenta que en la fase de clasificación para la Eurocopa de 2016 completó un recorrido ridículo después de sumar apenas cuatro puntos en ocho partidos. La victoria ante Georgia por 1-0 gracias al gol de Aleksandar Prijovic culminó la clasificación para Rusia 2018 y así se recuperó parte del herido orgullo serbio.
El ex futbolista Mladen Krstajic fue elegido nuevo seleccionador en sustitución de Muslin y estará al frente del equipo en el Mundial. Después, quién sabe.
Lo que nadie podrá decir de Serbia es que le faltan jugadores de primer nivel. Muchos de sus futbolistas actúan en las mejores Ligas europeas, como Aleksandar Kolarov, Matija Nastasic, Nemanja Matic o Aleksandar Mitrovic. Krstajic pretende forjar un bloque unido en un tiempo récord. Lo necesita porque está en un grupo complicado con rivales como Costa Rica, Suiza y Brasil.
LA ESTRELLA: El centrocampista Nemanja Matic, de 29 años, está llamado a liderar a Serbia tanto dentro como fuera del campo. Ambas cosas son importantes en un equipo tan disoluto como es el balcánico. El jugador del Manchester United tiene como virtudes su despliegue en el campo y su ascendencia sobre el plantel.
EL SELECCIONADOR: Mladen Krstajic, de 43 años, ejerció como técnico interino tras el sorprendente despido de Slavoljub Muslin y la federación serbia confió en él por unos meses más. Concretamente en el Mundial. De lo que haga su selección y la imagen que dé dependerá su continuidad. A sus dirigentes no les tiembla la mano para despedir.
MEJORES RESULTADOS: Cuarta en los Mundiales de 1930 y 1962 (como Yugoslavia).
¿ SABÍA QUE... Serbia fue con un promedio de 185,6 centímetros la selección con una estatura media más elevada entre todas las que se clasificaron para el Mundial?
GRUPO F

ALEMANIA

Alemania quiere convertirse en leyenda

La actual selección campeona sólo tiene un objetivo: convertirse en la primera selección en conquistar dos Mundiales consecutivos desde que Brasil lo lograra en 1962. Es decir, busca entrar en la leyenda y ser considerada la mejor selección contemporánea. Al menos, a efectos estadísticos sería una afirmación indiscutible.
Desde luego, Alemania tiene argumentos más que sobrados para hacer realidad su anhelo. Por ejemplo, su arrolladora fase de clasificación, en la que se convirtió en la única selección en ganar todos sus partidos. Además, lo hizo con la mayor diferencia de goles, nada menos que un +39 entre tantos marcados y recibidos.
Son datos que hablan del poder de un equipo en la más amplia extensión de la palabra. Su seleccionador, Joachim Löw , fue capaz de armar un conjunto en el que prima el colectivo por encima de las individualidades. No hay una gran estrella, sino un conjunto extraordinario de futbolistas que saben muy bien a lo que juegan.
Es cierto que ya no tiene a pilares como fueron los retirados Philipp Lahm , Bastian Schweinsteiger o Miroslav Klose. Tampoco jugadores como Manuel Neuer , Mesut Özil,Thomas Müller o Sami Khedira ofrecen la fiabilidad de antaño. Pero la selección mantiene inquebrantable el principio de la fe en los resultados con el buen fútbol como premisa.
Lo ocurrido en la última Copa de Confederaciones fue todo un aviso: Alemania ganó con una "selección B", con un equipo sin sus principales hombres. Y eso es porque Löw sabe ver el talento y confía en él. Además, Alemania está alumbrando una brillante nueva generación de futbolistas con referencias obvias como Leon Goretzka, Timo Werner, Joshua Kimmich o el propio Marc-André Ter Stegen, ya indiscutible estrella en la portería del Barcelona.
Löw es consciente de que tiene los mimbres para prolongar el ciclo ganador y hacer de la Alemania contemporánea una leyenda. Quiere su segundo Mundial consecutivo y se ganó el derecho de considerarse como uno de los grandes favoritos: por estadísticas, mentalidad y fútbol.
LA ESTRELLA: A sus 28 años, el futbolista del Real Madrid Toni Kroos entró en una época de enorme madurez y sus cualidades resumen perfectamente lo que es también la actual selección alemana: fiabilidad, técnica, mentalidad, regularidad y conocimiento del juego.
EL SELECCIONADOR: Al frente del equipo nacional alemán desde 2006, la federación le encomendó un proyecto a medio plazo y Joachim Löw lo ejecutó con precisión de cirujano. Hubo paciencia y confianza por las dos partes. Y finalmente, aparecieron los resultados. El preparador alemán consiguió que una selección funcionara como un club a todos los niveles.
MEJOR RESULTADO: Cuatro veces campeona del mundo (1954, 1974, 1990 y 2014).
¿ SABÍA QUE... Alemania fue la selección que más goles marcó en los últimos tres Mundiales? Anotó 14 en 2006, 16 en 2010 y 18 en 2014.

MEXICO

México necesita superar la barrera de los octavos de final

Habitual en las grandes citas, también lo es en decepciones. En su séptimo Mundial consecutivo, México suspira por dejar atrás la pesada losa del pasado, pues cayó en octavos de final en las últimas seis ediciones. Por eso, el reto no es otro que acceder como mínimo a los cuartos, algo que data del siglo pasado, en las ediciones de 1970 y 1986. Tiene mimbres.
El equipo norteamericano se clasificó con tres jornadas de antelación y en Rusia 2018 se fiará a las mismas figuras que hace cuatro años. El temperamental Juan Carlos Osorio está en el banquillo y Javier "Chicharito" Hernández será de nuevo la referencia en ataque del "Tri".
En el arco tendrá a Guillermo "Memo" Ochoa, un portero irregular que sin embargo en el pasado Mundial cuajó una actuación sobresaliente. Necesita que su defensa -Héctor Moreno, Diego Reyes, Miguel Layún, Carlos Salcedo y el resto- muestre buen nivel y concentración. A sus 31 años, Andrés Guardado parece mejor que nunca, como demostró esta temporada en el Betis, mientras Carlos Vela y Chicharito son siempre garantía de peligro en ataque. La incógnita es ver en qué forma llegará al Mundial Hirving "Chucky" Lozano, otro jugador imprescindible para Osorio.
La selección mexicana corre el peligro de estigmatizarse como una selección sólo hecha para octavos y Rusia ofrece una oportunidad de redimirse a una generación de jugadores en plena madurez. Alemania parece inalcanzable dentro de su grupo, como demostró el pasado año al ganar al "Tri" por 4-1 en la Copa Confederaciones. Pero sí debería competir ante Suecia y la República de Corea. Y si sale adelante, como se espera, a soñar con un futuro mejor en octavos.
"El grupo de México pinta como uno de los más difíciles. Es un buen reto y lo veo así, nos preparamos toda la vida contra los mejores", razona Osorio.
LA ESTRELLA: Javier "Chicharito" Hernández necesita tanto este Mundial como su selección le necesita a él. Durante la temporada no actuó a su mejor nivel en el West Ham, pero su rendimiento mejora cuando se pone la camiseta de su selección. A sus 29 años, llega en la edad óptima para ofrecer lo mejor en la cita de Rusia.
EL SELECCIONADOR: El 14 de octubre de 2015, el colombiano Juan Carlos Osorio fue presentado oficialmente como director técnico de la selección mexicana tras una fructífera etapa en el Atlético Nacional de Medellín. De enorme temperamento -a veces excesivo-, vivió al frente del "Tri" un último año lleno de críticas. Tiene la confianza de sus dirigentes... de momento.
MEJORES RESULTADOS: Cuartos de final en los Mundiales de 1970 y 1986.
¿SABÍA QUE... Con 16 participaciones, México es la selección que más veces se ha clasificado para la Copa del Mundo sin haberla ganado?

SUECIA

Suecia, sin Zlatan Ibrahimovic cómo sobrevivirá

Suecia o cómo sobrevivir sin una estrella del tamaño de Zlatan Ibrahimovic . La selección de Janne Andersson supo reinventarse y alcanzó una sonada clasificación para el Mundial de Rusia al tumbar a Italia en una eliminatoria terrible que llenó de emoción a un país que vuelve a vibrar con el fútbol.
Ibrahimovic anunció en 2016 su adiós a la selección, si bien recientemente dejó la puerta abierta a un hipotético regreso en el que pocos creen. Tampoco tiene a históricos como Henrik Larsson, Fredrik Ljungberg o Tomas Brolin. Tocaba afrontar el comienzo de una nueva etapa, llena de incertidumbre, pero salió adelante con orgullo, esfuerzo colectivo y un estilo que sabe mezclar el físico con la técnica.
Es difícil pensar en una Suecia que consiga emular los logros de mediados del siglo pasado. Alcanzó su momento cumbre cuando terminó tercera en Brasil 1950 y llegó a la gran final de la edición celebrada en su propio país en 1958. Ahora persigue logros más modestos: clasificarse para los grandes torneos, competir y ver hacia dónde le lleva su esfuerzo.
"Tenemos un buen colectivo, un buen equipo, y estamos haciendo un gran trabajo juntos. Poseemos una gran inteligencia táctica y tiene que seguir siendo así contra cualquier rival. Juntos somos más fuertes", afirma su seleccionador en lo que es un perfecto resumen de lo que es la selección sueca. Un equipo muy bien armado y solidario. No ganará el Mundial, pero nadie descarta que pueda dar alguna sorpresa por el camino, como hizo con Italia.
Vuelve a un Mundial tras perderse las dos últimas citas. Andreas Granqvist, Emil Forsberg y Ola Toivonen son, entre otros, los pilares más reconocidos de un equipo que busca escribir una nueva historia. Encuadrado en el mismo grupo que Alemania, deberá pelear con México y Corea del Sur por entrar en octavos. No es un objetivo imposible.
LA ESTRELLA: Emil Forsberg, de 26 años, comenzó su carrera profesional en el modesto Sundsvall de su país antes de pasar al Malmö. Sus progresos no pasaron inadvertidos y desde 2015 milita en el Leipzig alemán, donde es una de sus principales estrellas. De enorme despliegue, juega preferiblemente como interior izquierdo, aunque puede ocupar cualquier zona del centro del campo. Un todoterreno.
EL SELECCIONADOR: A Janne Andersson, de 55 años, lo señalan como el gran constructor de la nueva selección sueca. Fue jugador y después desarrolló toda su carrera como entrenador en modestos clubes de Suecia, lo que no impidió que la federación de su país le diera las riendas del equipo nacional hace dos años. No se equivocaron.
MEJORES RESULTADOS: Subcampeón en el Mundial de 1958.
¿SABÍA QUE... Henrik Larsson no sólo es el máximo goleador de Suecia en Copas del Mundo (cinco, igual que Kennet Andersson), sino que también fue el último sueco en marcar un gol en este torneo (contra Inglaterra el 20 de junio de 2006)?

COREA DEL SUR 

Corea del Sur se renueva con directivas españolas

Nueve participaciones en los Mundiales y unas semifinales en el torneo que organizó en 2002 son los avales históricos de Corea del Sur, una asidua en las fases finales que con Rusia ampliará a su décima presencia. Un récord en el continente asiático.
Sin embargo, la actual subcampeona de Asia está pendiente de un salto para volver a considerarla como una selección de elite. Sólo en dos ocasiones superó la fase de grupos (2002 y 2010) y repetir debería ser su gran objetivo, aunque no será nada fácil.
El grupo no es para nada sencillo y casi se podría considerar una proeza entrar en octavos. Considerando a Alemania como inalcanzable a priori, debería jugarse todas sus opciones ante México y Suecia. Su debut, ante ésta última selección, será clave para definir si tiene alguna aspiración.
Su técnico, Shin Tae-Yong, suplió al alemán Uli Stielike en julio y cumplió con el cometido de llevar a Corea del Sur a su noveno Mundial consecutivo. Y eso que no ganó ninguno de los dos partidos oficiales que dirigió, pues ambos se resolvieron con sendos empates sin goles. Pero consiguió el gran objetivo, la clasificación, y se quedó con el puesto a pesar de que en principio era una solución temporal.
Shin tendrá consejos españoles en Rusia. La federación surcoreana contactó a finales del año pasado con Toni Grande y Javier Miñano, asistentes de Vicente del Bosque en la mejor época del fútbol español, y llegó a un acuerdo con ellos para la preparación de cara al Mundial.
"La actitud de la federación y del seleccionador ha sido de apertura y flexibilidad, pero los cambios que quieren introducir son difíciles", dice a dpa Miñano. "Lo que sí es cierto es que hay mucha ilusión en Corea en este Mundial".
El centrocampista Son Heung-Min es el corazón y pulmón de Corea del Sur, un jugador de clase mundial que cumplió una extraordinaria temporada en el Tottenham inglés. A su lado tendrá a Koo Ja-cheol, del Ausburgo, y Ki Sung-yueng, del Swansea, aunque la incógnita es ver si en la delantera encontrará soluciones solventes. El gol es su gran problema.
LA ESTRELLA: A sus 25 años, Son Heung-Min ya está considerado como el mejor futbolista surcoreano de la historia. Un centrocampista muy completo, pues junto a técnica y despliegue físico añade capacidad de llegada y gol. Se trata de un jugador cuya cotización sube año a año.
EL SELECCIONADOR: Shin Tae-Yong se encontró con el "caramelo" del Mundial casi sin pretenderlo. De 48 años, tuvo una carrera como futbolista que se truncó por una lesión de rodilla y su trabajo como entrenador estuvo siempre ligado a su país, primero en el Seongnam FC y después como técnico de la federación. No está probado en la elite internacional.
MEJORES RESULTADOS: Semifinales en el Mundial de 2002.
¿SABÍA QUE... Cinco de los últimos ocho goles de Corea del Sur en los Mundiales fueron anotados desde fuera del área y que 12 de sus últimos 13 tantos fueron marcados en las segundas partes?
GRUPO G

INGLATERRA

Inglaterra y su eterna asignatura pendiente

En pocos países se vive el fútbol con tanta pasión como en Inglaterra. Sin embargo, los hinchas de varias generaciones crecieron con la necesidad de acostumbrarse a las decepciones de su selección. Fue campeona del mundo en 1966 -no sin polémica- y a partir de ahí sólo en Italia 1990 consiguió superar los cuartos de final. Las dos últimas Copas del Mundo fueron especialmente lastimosas, pues en Sudáfrica no pasó de los octavos y en Brasil ni siquiera llegó a entrar en las eliminatorias.
Ahora no figura entre las favoritas para Rusia 2018, en buena parte por ese pasado que tantos prejuicios generó, pero su fase de clasificación fue digna de ser tenida en cuenta. Sumó 26 de 30 puntos posibles y aventajó en ocho a la segunda, que fue Eslovaquia. Eso sí, sus 18 goles a favor en 10 encuentros fueron un balance mucho más que discreto si se tiene en cuenta que se trata de una selección con talentos ofensivos como Harry Kane, Dele Alli o Raheem Sterling .
Con Wayne Rooney ya retirado del equipo nacional, Kane es sin duda la gran esperanza de la selección inglesa. A sus 24 años, el futbolista del Tottenham se consolidó en la elite gracias a su espectacular forma de marcar goles. Es capaz de rematar hasta un radiador y en cualquier posición. Pero también depende de la calidad de los asistentes que tenga, algo que en la selección inglesa permanece bajo sospecha.
Es cierto que quizá la cita de Rusia llega un poco pronto para la selección inglesa, pues parece estar alumbrando una generación prodigiosa de chicos jóvenes con nuevos aromas. Así, fueron capaces de ganar los últimos Mundiales sub-17 y sub-20 dejando detalles de equipos armadísimos y jugadores plenos de condiciones.
Mientras eso llega, Inglaterra pretende demostrar que una nueva mentalidad llegó a su selección. Lo hará con Gareth Southgate en el banquillo, el sustituto de Sam Allardyce, quien apenas duró 67 días en el cargo tras descubrirse su implicación en un turbio asunto de traspasos irregulares de futbolistas.
LA ESTRELLA: Harry Kane está llamado a ser uno de los grandes delanteros después de cuatro años de imparable ascenso. En este lapso de tiempo, jamás bajó de los 20 goles en la Premier League. Nadie sabe dónde está su techo porque cada temporada consigue mejorar y añadir cosas nuevas a su juego. Ama al Tottenham, pero media Europa lo quiere.
EL SELECCIONADOR: Gareth Southgate jugó 504 partidos en la Liga inglesa durante 16 años repartidos en tres equipos: Crystal Palace, Aston Villa y Middlesbrough. Su única experiencia como entrenador de clubes fueron los tres años que pasó, entre 2006 y 2009, en éste último equipo. Su labor con la selección inglesa sub-21 entre 2013 y 2016 le permitió acceder al puesto de seleccionador absoluto tras el escándalo de Allardyce.
MEJORES RESULTADOS: Campeona en el Mundial de 1966.
¿SABÍA QUE. Inglaterra disputará su decimoquinta fase final de un Mundial y será su sexta participación consecutiva, la mejor racha de su historia?

BELGICA

Bélgica se lanza a la conquista del cielo

Bélgica alumbró una generación espectacular que todavía está pendiente de traducir su potencial en resultados notables. Fue cuartofinalista en el Mundial de Brasil y también llegó a la antepenúltima ronda en la pasada Eurocopa. No fue suficiente para las altas expectativas y Marc Wilmots fue despedido para firmar al español Roberto Martínez como nuevo seleccionador. Ahora se le pide no ya que juegue bonito, sino que al menos emule a aquella Bélgica que fue cuarta en el Mundial de 1986.
Desde luego, mimbres no le faltan si se atiende a una nómina que incluye a estrellas del tamaño de Thibaut Courtois, Kevin de Bruyne o Eden Hazard. La cuestión es ver si Martínez consigue no ya construir un equipo sólido en defensa, sino un bloque lo suficientemente competitivo e inteligente para leer cada situación de partido. Su fase de clasificación para Rusia estuvo cercana a la perfección al conseguir 28 puntos de los 30 posibles y contar 43 goles a favor, una cifra sólo igualada por Alemania.
Después de las últimas decepciones, es el momento de ver de qué pasta está hecha esta selección, un grupo de jugadores talentosos que espera lo mejor de Rusia. Para ello, necesita que su defensa esté sana, pues jugadores como Vincent Kompany o Thomas Vermaelen tienen músculos de cristal.
La prueba también será dura para Martínez en su primera experiencia como seleccionador después de labrarse una buena carrera en la Premier League. La federación belga lo fichó por su fama de entrenador con gusto por el fútbol ofensivo, pero también exigente y firme en el aspecto disciplinario.
"Mi reto es crear una mentalidad de grupo que sepa lo que hacer en cada momento y sacar el máximo partido a mis jugadores", afirma el entrenador español.
Rusia será la prueba definitiva sobre el valor real de una selección con el talento como certeza y su competitividad como duda. No habrá que esperar demasiado para comprobar a qué opta porque cerrará la primera fase nada menos que ante Inglaterra.
LA ESTRELLA: A sus 27 años, Eden Hazard atraviesa una época de máxima madurez después de un par de años en los que parecía venirse abajo. El jugador del Chelsea vuelve a ser uno de los cracks más cotizados de Europa y Rusia debería asistir a su consagración definitiva. También llega en un espectacular momento De Bruyne (26 años) tras una gran temporada con el Manchester City.
EL SELECCIONADOR: Roberto Martínez, de 44 años, debuta en un Mundial y se le asignó la difícil misión de convertir a Bélgica en un verdadero conjunto en lugar de una colección de talento sin demasiado sentido colectivo. De momento, su buena fase de clasificación le sirvió para ganar crédito.
MEJORES RESULTADOS: Cuarto en el Mundial de 1986.
¿SABÍA QUE. los últimos ocho goles marcados por Bélgica en los Mundiales llegaron a partir del minuto 70?

PANAMA

Panamá ya hizo historia, le queda disfrutar

Panamá es junto a Islandia uno de los debutantes en un Mundial y alcanzó el billete a Rusia con una dramática y polémica victoria por 2-1 sobre Costa Rica en la última jornada del hexagonal de la Concacaf. Todo el país se arrojó a las calles y el presidente, Juan Carlos Varela, decretó un "día nacional de asueto" para celebrar un momento histórico del deporte panameño.
El colombiano Hernán "Bolillo" Gómez tiene un grupo de veteranos con Román Torres, Gabriel Gómez, Luis Tejada y Blas Pérez como referencias. Sin embargo, es una incógnita el rendimiento que podrá dar Panamá en su primera Copa del Mundo, un torneo en el que la experiencia es siempre un valor añadido.
El objetivo más inmediato de los panameños debería ser disfrutar y adquirir experiencia internacional para encarar nuevos retos más adelante, pero sin olvidarse de competir dentro de un grupo en el que Bélgica, Inglaterra y Túnez tienen mucho más camino andado. Al menos, jugarán sin presión y procurarán demostrar cuáles fueron sus méritos para estar en Rusia.
Se clasificaron siendo el segundo peor ataque del hexagonal de Concacaf con nueve dianas. Por contra, recibieron diez goles. Pero Panamá ganó su pase porque venció en los encuentros importantes y supo sobrevivir a resultados ajustados. Un aviso para sus rivales.
"Hablé uno por uno (con los jugadores) de lo que quería de ellos, les dije cuáles son las condiciones. Les dije que estar en la selección es para unir a un país", relató "Bolillo" Gómez para expresar el sentimiento de orgullo que invade a Panamá en vísperas de su debut en un Mundial.
Aunque no será sencillo. "No es lo mismo un Mundial en Brasil que en Rusia, aquí somos más visitantes los latinos", señaló el entrenador a dpa. "Panamá es un equipo más nuevo, está creciendo. Va a ser dura la cosa". Sea cual sea el resultado, la historia ya escrita no se la quita nadie a los "canaleros".
LA ESTRELLA: Román Torres es capitán, figura, referencia y héroe nacional del conjunto panameño. El zaguero del Seattle Sounders firmó el gol que dio el triunfo a Panamá ante Costa Rica en el minuto 88. Además, fue el máximo goleador de la selección panameña con dos goles, junto al delantero Gabriel Torres.
EL SELECCIONADOR: Hernán "Bolillo" Gómez es todo un ídolo en Panamá, como corresponde al primer técnico que llevó al equipo hacia un Mundial. Antes entrenó a Colombia y Ecuador con éxito, aunque hace su última participación en una Copa del Mundo fue en 2002. Un extraordinario motivador y un entrenador que suele cumplir objetivos.
MEJORES RESULTADOS: Debuta en un Mundial.
¿SABÍA QUE... "Bolillo" Gómez es el entrenador colombiano con más participaciones en una Copa del Mundo, tres con la presente?

TUNEZ

Túnez sin nada que perder

Vivió varios años de altibajos, pero llegó su momento: Túnez participará en su quinta Copa Mundial de selecciones con un reto monumental con el que soñar, como es superar la primera fase por primera vez en su historia.
Si lo consigue, habrá sido una hazaña épica que incluir en la historia de los Mundiales, pues está en un grupo en el que Bélgica e Inglaterra parten como claras favoritas para estar en los octavos de final. Panamá completa el cuadro.
Túnez se clasificó para la cita de Rusia después de ganar el Grupo A de las eliminatorias de África. Terminó primero, con 14 puntos, uno más que la República del Congo y después de acabar invicto con cuatro triunfos y dos empates.
Tras perder en los cuartos de final de la Copa África 2017, el polaco Henrik Kasperczak fue despedido como seleccionador. El respetadísimo Nabil Maaloul, de 56 años, fue nombrado su sustituto y en su quinta etapa como seleccionador consiguió mantener la inercia positiva con un sistema de juego alegre y vistoso.
Maaloul es un hombre con una tremenda influencia sobre sus jugadores. "Me considero un hijo de la selección porque he jugado en todas las categorías de edad. Lo conozco todo de las 'Águilas de Cartago'. Creo que, en la situación actual, eso es una ventaja añadida", relató en una entrevista publicada en la página web de la FIFA.
Una de sus grandes bazas en el Mundial de Rusia será que no tiene nada que perder. Es un equipo técnico que puede aprovechar cualquier descuido para dar el susto.
Por ejemplo, cuenta con Ali Maaloul, un extremo zurdo con mucha calidad, y Hamdi Nagguez, que en la banda diestra aporta mucho poder ofensivo. Serán sus mejores armas junto a un centro del campo lleno de esfuerzo con jugadores de ida y vuelta como Wahbi Khazri o Naim Sliti.
Sin embargo, la selección norteafricana sufrió un duro revés en abril al conocer la grave lesión de Youssef Msakni, uno de sus jugadores más relevantes, quien se rompió el cruzado y posiblemente dirá adiós al Mundial.
En cualquier caso, Túnez ya obtuvo el premio acudiendo a Rusia. Lo siguiente será probarse a sí mismo que puede competir contra cualquiera. El debut ante Inglaterra definirá qué opciones tiene de entrar en los octavos. Muy difícil, pero no imposible.
LA ESTRELLA: A sus 28 años, Ali Maaloul llega al Mundial en plena madurez después de haber desarrollado una meritoria evolución. Empezó como un jugador meramente defensivo y en los últimos años se convirtió en un futbolista importante en las dos áreas.
EL SELECCIONADOR: Nabil Maaloul dirigió a la selección de Kuwait y a equipos como el Raja de Casablanca marroquí y el Espérance tunecino, con el que ganó la Champions africana en 2011. Fue ayudante de Roger Lemerre, su mentor, cuando Túnez ganó la Copa Africana de Naciones 2004.
MEJORES RESULTADOS: Fase de grupos en 1978, 1998, 2002 y 2006.
¿SABÍA QUE... Túnez fue el primer equipo africano en conseguir una victoria mundialista, cuando superó a México por 3-1 en Argentina 1978?
GRUPO H

COLOMBIA

Colombia, con expectativas muy grandes

Sufrió mucho más de lo pensado para lograr su boleto para Rusia y tuvo que esperar a la última jornada para atar la cuarta posición en las eliminatorias de la conmebol. Conseguido el pase, el objetivo de Colombia es claro: mejorar los cuartos de final que alcanzó en Brasil 2014.
El técnico argentino José Pékerman posee una buena nómina de jugadores para elegir. Por ejemplo, están James Rodríguez, máximo artillero de Mundial 2014, Juan Cuadrado o Radamel Falcao, los tres futbolistas a los que se agarra la hinchada "cafetera" para dar el golpe en Rusia. Pero para traducir en realidad sus sueños de grandeza necesita un poco más.
Para el combinado colombiano, ya es un pequeño logro ser un asiduo en las grandes citas y contar para cosas importantes. No hay que olvidar que antes de Brasil 2014 nunca habían estado entre las ocho mejores selecciones del mundo. Ahora es cuando se empieza a sentir el vértigo, el momento en el que los rivales saben que se miden a un equipo importante.
"Las expectativas son muy grandes porque todos queremos saber rápidamente cómo empezamos el torneo. Fue un sorteo con características distintas en cuanto a que quizás había un temor por los grandes nombres, pero yo digo que lo difícil a veces es tener equilibrio", afirma Pékerman sobre el cuadro que le tocó para Rusia, donde comparte grupo con Polonia, Senegal y Japón.
Pero lo cierto es que Colombia debe aspirar no sólo a clasificarse, sino a quedar primera de grupo. Probablemente se juegue buena parte de esas opciones en la segunda jornada ante Polonia. Y por descontado debería ganar a Japón y Senegal. De otra forma, enviaría un mensaje desconcertante sobre sus opciones de seguir subiendo peldaños en su evolución.
Pékerman lo tiene claro y aplica el discurso tradicional de este tiempo: "Colombia tendrá que trabajar mucho e ir partido a partido, que es lo que corresponde".
LA ESTRELLA: James Rodríguez en el gran ídolo de la hinchada "cafetera". Es cierto que ni en su última temporada en el Real Madrid ni en el Bayern Múnich, su actual equipo, alcanzó el nivel que exhibió, sin ir más lejos, en el Mundial de Brasil. Pero cuando se pone la elástica del equipo nacional parece otro...
EL SELECCIONADOR: Rusia será el trayecto final del viaje de José Pékerman , de 68 años, al frente de la selección después de seis años exitosos en los que cumplió el objetivo que se le encomendó: hacer de Colombia una selección respetada y a veces temida. Es un gran líder y la demostración de que un técnico no necesita gritar ni soltar frases ocurrentes para ganarse el respeto de jugadores e hinchada. Quiere despedirse por la puerta grande.
MEJORES RESULTADOS: Cuartos de final en el Mundial de 2014.
¿SABÍA QUE... James Rodríguez participó en ocho de los últimos diez goles de su país en los Mundiales, anotando seis y asistiendo dos?

POLONIA 

Polonia se agarra al latido de Robert Lewandowski

Tras quedarse fuera de Sudáfrica 2010 y Brasil 2014, Polonia regresó a donde debe, un Mundial, gracias a una fase de clasificación notable en la que perdió únicamente un partido. Como cabeza de serie, debería pelear por el primer puesto con Colombia y dejar atrás a Senegal y Japón. Pero esa es sólo la teoría.
Su referencia será una vez más Robert Lewandowski. Lejos de apagarse su latido, el delantero del Bayern Múnich sigue montado en la cresta de la ola -y de los goles- y se proclamó máximo goleador de la fase de clasificación europea con nada menos que 16 tantos.
Pero Lewandowski no está solo y el equipo que dirige Adam Nawalka tiene un arquero de talla, como es Wojciech Szczesny, más Lukasz Piszczek en una banda, Grzegorz Krychowiak en el medio y Arkadiusz Milik también como acompañante en la delantera. Polonia es un bloque que trabaja para un actor principal, Lewandowski, pero con notables secundarios.
Piotr Zielinski, jugador del Napoli, afirma que su selección se parece cada vez más a un bloque. "Nos conocemos muy bien y llevamos mucho tiempo jugando juntos. Aunque falten jugadores importantes, el nivel de nuestro equipo seguirá siendo muy alto".
Contar con un delantero como Lewandowski es un lujo para un torneo en el que las eliminatorias son la parte esencial. Sin embargo, tanta dependencia también se puede pagar cara. Así, la estrella polaca sólo hizo un gol en la pasada Eurocopa y su selección, lastrada por el bajo rendimiento de su pilar, se quedó en cuartos de final.
Ahora Nawalka pretende que las cosas sean diferentes y que haya más jugadores que aporten para no tener que depender tanto de la inspiración de su delantero. Su objetivo inicial es pasar como mínimo a octavos de final y a partir de ahí encomendarse a su cañonero para avanzar. Si Lewandowski está al nivel de la fase de clasificación, Polonia se convierte en una cosa muy seria.
LA ESTRELLA: Pasan las temporadas y a Robert Lewandowski se le siguen cayendo los goles. A sus 29 años atraviesa una etapa de máxima madurez en el Bayern Múnich y a su reconocida forma de marcar goles, preferiblemente a un solo toque, añadió capacidad para combinar y asociarse. Sigue en la elite y él es media selección de Polonia.
EL SELECCIONADOR: Antiguo jugador del Wisla Cracovia y ex internacional polaco, Adam Nawalka se retiró del fútbol prematuramente a los 29 años por las lesiones, viajó a Estados Unidos y terminó talando árboles para ganarse la vida. Regresó a Polonia, entró en la federación y como seleccionador supo forjar un equipo en torno a una estrella sin que los egos chocaran. Un técnico respetado por su plantel y con las ideas muy claras.
MEJORES RESULTADOS: Tercera en los Mundiales de 1974 y 1982.
¿SABÍA QUE... Polonia ha perdido seis de sus últimos ocho partidos en Mundiales y no marcó en ninguna de esas derrotas?

SENEGAL 

Senegal viaja a Rusia para intentar superar su 'mal de alturas'

En el único Mundial que disputó, el de 2002, Senegal alcanzó los cuartos de final para incredulidad de todos. Y solo fue apartado de las semifinales en la prórroga. Ahora vuelve a una Copa del mundo y su objetivo es volver a dejar a muchos boquiabiertos.
Aliou Cissé dirige a la selección de su país desde 2015. De su mano, el combinado africano quiere dejar atrás en Rusia el estigma que le persigue desde hace años: sufre "mal de altura".
Porque en los últimos tiempos, Senegal suele incumplir expectativas. Considerada como una de las potencias africanas desde hace años, no termina de dar el salto de calidad que se le exige, ni siquiera en una Copa África en la que sus últimas actuaciones fueron como poco decepcionantes.
De hecho, estará en Rusia tras ser el ganador del polémico Grupo 4 de las Eliminatorias de África. Logró el pase en la repetición del partido ante Sudáfrica, un hecho inédito que se dio después de la suspensión de por vida del árbitro Joseph Lamptey, quien según la FIFA "influyó en el resultado" del primer partido.
Sadio Mane, M'Baye Niang, Kalidou Koulibaly, Cheikhou Kouyate y el veterano Moussa Sow son las principales armas de una selección con un físico insuperable, pero con otras carencias -lectura de partidos o disciplina táctica- que son letales en un torneo como es el Mundial.
Si se atiende a su historia, el objetivo de Senegal en Rusia debería ser ofrecer una buena imagen, pero la realidad es que el elenco de sus futbolistas -con un buen número en las grandes Ligas de Europa- impone pensar en retos algo más exigentes. Pero también es cierto que quedó encuadrado en un grupo muy competitivo, con Polonia, Colombia y Japón.
LA ESTRELLA: El técnico del Liverpool, Jürgen Klopp, convirtió a Sadio Mané en estrella. Retrasado a la posición de lateral largo con los "reds", con su selección se adelantará unos metros para liderar los ataques de "Los Leones de Taranga". Un jugador lleno de electricidad, con un fútbol vertical y que añadió en los últimos tiempos la virtud del gol.
EL SELECCIONADOR: El despido de Amara Traoré propició la llegada del joven Aliou Cissé al banco senegalés en 2015 y en este breve lapso de tiempo logró darle una identidad al equipo. Sin experiencia como entrenador de elite, al menos a sus 41 años podrá relatar a sus muchachos qué es vivir un Mundial.
MEJORES RESULTADOS: Cuartos de final en el Mundial de 2002.
¿SABÍA QUE... El seleccionador senegalés, Aliou Cissé, era el capitán del equipo que alcanzó los cuartos en el Mundial de 2002?

JAPON

Japón disputa su sexto mundial consecutivo

Los "samuráis" se clasificaron para el Mundial de Rusia como el equipo más goleador de Asia, con 17 tantos, y disputarán su sexto torneo consecutivo. Pero nada de eso le sirvió al técnico bosnio Vahid Halilhodzic para mantener su puesto como seleccionador. Fue despedido en abril y hoy todo son dudas en el "Imperio del Sol Naciente".
El nuevo entrenador, Akira Nishino, mantiene su fe en una selección que quedó eliminada en Brasil 2014 en la fase de grupos con un empate y dos derrotas, así que no será difícil salir de Rusia con un mejor sabor de boca. "Me gustaría avanzar a octavos de final. Creo en la fortaleza de este equipo", declaró Nishino en su presentación.
Halilhodzic salió del equipo después de empatar 1-1 ante Mali y perder 2-1 ante Ucrania en sendos amistosos ante rivales que no estarán en Rusia. Los dirigentes nipones se pusieron nerviosos y tomaron una decisión drástica que habla del alto nivel de exigencia hacia el combinado.
A nadie se le escapa que casi todas sus opciones estarán en las botas de Keisuke Honda, Shinji Kagawa, Makoto Hasebe y Shinji Okazaki. Pero, más que eso, el reto de Akira Nishino es dotar al equipo de una organización colectiva que permita a los suyos competir al más alto nivel.
No será un grupo sencillo el que tendrá en Rusia, pues en principio Polonia y Colombia parten como destacadas favoritas para entrar en octavos y Senegal tampoco es precisamente una selección sencilla. Habrá que esperar para comprobar si el nuevo "método Nishino" es eficaz.
LA ESTRELLA: Makoto Hasebe, de 33 años, se hizo fundamental en su selección con la llegada de Halilhodzic al banquillo japonés y cabe suponer que mantendrá su estatus con Akira Nishino. A pesar de aparentar ser un futbolista de perfil bajo, el mediocentro del Eintracht de Frankfurt posee una ética de trabajo y un rigor táctico vitales para que Japón funcione.
EL SELECCIONADOR: La federación japonesa apostó por un hombre de la casa, Akira Nishino, para intentar elevar a Japón hacia un nivel superior. Dirigió a la selección nipona sub 23 que consiguió derrotar a Brasil en 1996 en los Juegos Olímpicos de Atlanta. Fue hace dos décadas. Ahora asegura que intentará impregnar a los suyos de un "espíritu ofensivo".
MEJORES RESULTADOS: Octavos de final en los Mundiales de 2002 y 2010.
¿SABÍA QUE... La Liga japonesa limita a tres el cupo de jugadores extranjeros para propiciar el desarrollo de los futbolistas nacidos en su país y potenciar el valor de su selección?

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